Jacob Gelt Dekker: Ramkoers

3 september 2011

Op maandag 29 augustus, een dag nadat orkaan Irene New York City teisterde, probeerde Delta-vlucht 1886 op New York LaGuardia Airport een kwartier vroeger dan was aangegeven te landen. Met een fraaie cirkelboog vloog de Boeing 757 nog even over het Arthur Ash Stadium in Flushing, waar later op die dag de US Open 2011 geopend zou worden.

Een oververmoeide Australische Line Umpire referee, die naast me zat en vanwege vele verstoorde reisschema's in allerijl was gerekruteerd vanuit het Wake Forest University Tennis Tournament in Winston-Salem, mompelde tevreden "no flooding, so we are in business."

De orkaan was een fluitje van een cent en volgens de meeste New Yorkers niet de moeite van de kwalificatie ‘orkaan’ waard, alhoewel volgens CNN-journalist Anderson Cooper de wereld bijna verging. Social media pagina’s van New Yorkers stonden spottend bol van gekaapte berichten afkomstig van Coopers jongens in het veld, die naarstig op zoek waren naar maar een zuchtje wind en hoog opspattende golven.

De landingsbanen op LaGuardia's zijn ver uitgebouwd in de East River en de nietsvermoedende passagier krijgt altijd de waan dat het toestel in het water zal landen. Ook deze keer kon ik me niet ontdoen van die illusie en bovendien keek ik als oud-zeezeiler strak vooruit en spiedde automatisch vanuit mijn ooghoeken naar eventueel naderend onheil. Op bakboord, links dus, peilde ik op positie 9 uur, een ander vliegtuig nog aan de grond, op een startbaan, die lijnrecht onze landingsbaan kruisde.

Het toestel kwam duizelingwekkend snel dichterbij. Als de boeg van een schip, of de neus van een vliegtuig, ‘horizon vreet’ en de achtersteven ‘horizon spuwt’, dan is er niets aan de hand en gaat de kist sneller dan jezelf en dus letterlijk aan je neus voorbij. Maar als beiden, neus en staart, ‘horizon vreten’, dan lig je op ramkoers; de gevaarten botsen op elkaar als je tenminste in hetzelfde horizontale vlak ben, zoals op zee. In de lucht kun je er nog wel overheen of onderdoor, maar lekker is het niet. Menig toestel is ook in de turbulentie van het kielzog van een opstijgend toestel over de kop geslagen of van de baan afgeraakt.

Nooit eerder in mijn leven drongen de principes van ramkoers zo snel tot me door. De Australische tennisreferee naast me zag ook wat er gebeurde en vloekte plots als een dragonder. Pas toen ons dalende toestel tot veertig meter boven de landingsbaan gezakt was, greep de piloot in en trok het toestel, met vol gas, zo steil mogelijk op. Tegenwoordig zijn bijna alle toestellen ook nog uitgerust met winglets, die een veel steilere start mogelijk maken in een noodsituatie als deze en waardoor onder normale omstandigheden veel brandstof bespaard kan worden.

De piloot maakte een tweede fraaie cirkelboog en legde nog even nonchalant uit wat er aan de hand was; een ander toestel op ramkoers dus. Hij merkte gekscherend op dat helaas, de kapriool alle gewonnen tijd had opgeslokt en dat zijn bonus voor op tijd landen deze keer aan zijn neus voorbij was gegaan.

Federale autoriteiten lieten in mei van dit jaar weten dat het inzetten van onervaren luchtverkeersleiders op sommige van de drukste vliegvelden in de VS verklaart waarom het aantal bijna-botsingen vorig jaar dramatisch is toegenomen.

Het Department of Transportation, dat middels de Federal Aviation Administration verantwoordelijk is voor het Amerikaanse luchtruim, getuigde voor een Senaatssubcommissie (12 tot 24 mei 2011), dat het aantal vluchtverkeersleiders in opleiding – trainees - sterk was toegenomen. Volgens Inspecteur-Generaal Calvin Scovel zijn vandaag de dag 25 procent van alle luchtverkeersleiders trainees in vergelijking met maar 15 procent in 2004. Op LaGuardia Airport in New York is het aantal trainees zelfs 39 procent en in Denver 43 procent. Scovel meende, dat vooral op de zeer drukke vliegvelden dit een onwenselijke ontwikkeling was.

Het aantal fouten, waarbij twee toestellen op ramkoers liggen en veel te dicht bij elkaar komen, is gestegen tot 1889 incidenten in het jaar dat eindigde op 30 september 2010; een enorme toename in vergelijking met de twee voorgaande jaren met slechts respectievelijk 947 en 1008 aangemelde fouten.

In de pers verschenen recent een aantal berichten over luchtverkeersleiders, die in slaap waren gevallen, of doodleuk niet op hun post waren. Een lezers is dan nog wel geneigd om dat af te doen als een incident of een voortvloeisel van journalistieke sensatielust tijdens de komkommertijd.

FAA-chef Randy Babbitt getuigde voor dezelfde Senaatscommissie dat trainees worden aangemoedigd om hun fouten te melden zonder dat ze bang hoeven te zijn voor disciplinaire maatregelen. Babbitt heeft weinig keuze, immers ook de luchtverkeersleiders hebben een babyboomer-vergrijzingsprobleem; ruim 15.000 zullen de komende jaren met pensioen gaan. Dat betekent dat tenminste 11.000 nieuwelingen worden ingezet.

Delta Air Lines is lid van luchtvaartalliantie Skyteam en u kunt daarom uw Skymiles op het Flying Blue-programma van KLM laten bijboeken, zelfs voor vluchten die landen op LaGuardia. Alhoewel ik het redelijk zou vinden als die mijlen automatisch verdubbeld zouden worden, tenminste tot alle luchtvaartverkeersleiders-in-opleiding daar afstuderen.

Jacob Gelt Dekker

Reageren op artikelen? Er gelden spelregels.

Copyright Reismedia BV 2019